2018년 12월호
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해양플랑크톤의 역할과 이용
이해은 대학생 기자단
2018-12-21 10:33:24

우리 눈에 잘 보이지는 않지만 정말 중요한 역할을 하는 생물이 있다. 그것은 바로 플랑크톤! 플랑크톤은 부유 생물에 포함되는 것으로, 부유 생물이란 자신의 힘으로 이동하지 못하고 바람이나 해류에 의해 떠돌아다니는 생물을 말한다. 플랑크톤은 다시 식물플랑크톤, 동물 플랑크톤으로 나눌 수 있다. 식물 플랑크톤은 정말 식물처럼 광합성을 해서 영양을 섭취하기 때문에 산소를 만들어낼 수 있다. 또 동물 플랑크톤은 식물 플랑크톤이나 일부 박테리아를 먹으면서 살아가는 플랑크톤이다.

 

그렇다면 왜 플랑크톤이 중요한 역할을 하는 것일까?먼저 플랑크톤은 플랑크톤보다 더 큰 생물들의 먹이 원이 된다. 만약 플랑크톤이 없어진다면 다른 생물들의 먹이가 없어져 생태계가 파괴될 것이다. 두 번째는 식물 플랑크톤이 광합성을 한다는 점이다. 식물 플랑크톤은 지구에 존재하는 광범위한 생물 그룹 중 하나로, 매년 많은 양의 광합성을 할 수 있다. 광합성은 이산화탄소를 받아들이고 산소를 내뱉는 작용이다.그래서 식물 플랑크톤은 인간이 발생시킨 이산화탄소의 절반 정도를 제거하고 지구 산소의 40~50%를 공급하는 것으로 알려져 있다. 이 산소는 생물들이 호흡하는 데에도 중요하지만 대기권의 오존층을 형성하게 해주어 태양으로부터 자외선을 차단할 수 있다.

 

하지만 플랑크톤은 하천으로부터 과다한 유기물과 중금속 등이 유입될 경우 적조를 만들어낼 수 있다. 즉 유기물들과 기상 조건(햇빛,수온,강우,바람)들이 복합적으로 작용해 대량 번식하여 생겨난 것이다. 적조로 인한 바닷물 색은 보통 붉은색이지만, 적조를 일으키는 플랑크톤에 따라 황갈색, 암록색을 띄는 경우도 있다.적조로 인해 어패류가 먹이를 먹으려고 플랑크톤을 빨아들이다가 독소를 가진 플랑크톤(적조의 원인 플랑크톤)을 먹게 되면 폐사하여 어업에 많은 피해를 입힌다. 그리고 이 독소를 가진 패류를 사람이 먹게 되어도 인명피해가 일어나며, 바닷가 근처의 관광 산업에도 피해가 생길 수 있다.

 

이러한 플랑크톤을 활용하여 여러 산업에 적용하고 있다.먼저 양식 산업에서의 활용이다. 양식 산업에서 사료의 비용은 전체 양식 생산 단가의 40~60%를 차지할 정도로 많다. 이유는 사료의 성분인 어분 단백질이나 어유는 어업 자원의 감소로 인해서 점점 비싸지기 때문이다. 그래서 어분 단백질이나 어유 대신 플랑크톤의 하나인 미세 조류를 대량 배양하여 대체하기도 한다.또 양식장, 부화장의 물에 미세 조류를 넣어서 유생에게 영양 효과를 주고, 물속의 탁도(물이 흐린 정도)를 올려 유생을 안정시키는 효과를 주기도 한다.

 

다음은 식품 산업에서도 활용을 한다.미세조류 중에서 불포화지방산, 비타민, 단백질이 높은 종류는 건강보조식품, 식물성 오일, 비타민 등의 원료로 활용될 수 있다.

환경 산업에서는 식물 플랑크톤이 이산화탄소를 흡수하고 산소를 내뱉는 것을 활용하고 있다. 예를 들자면 녹조류 플랑크톤을 사용해 도시 하수를 정화할 수 있다. 현재는 녹조류를 사용해 온실 효과를 감소시키고, 클로렐라를 사용해 잠수함이나 우주선 실내 공기를 정화시키는 것을 연구 중이다.

그리고 미세 조류는 항산화제 또는 보습제 효과가 있어 화장품의 소재로도 사용될 수 있다.그리고 특이한 의약품의 원료로도 활용 가능성이 높아 항생제, 항암제, 자외선 차단제 등의 다양한 물질이 개발 중이라고 한다.

 

이렇게 플랑크톤은 우리에게 이로움을 주기도 하지만 때로는 힘들게 하기도 한다. 작은 생물이지만 우리에게 많은 영향을 미치는 플랑크톤에 관심을 가져보는 것은 어떨까?

 

 

해양플랑크톤의 역할과 이용에 대한 카드뉴스는 한국해양산업협회 페이스북(www.facebook.com/kami.busan)에서 확인할 수 있습니다.

 

 

 

 

이해은 대학생 기자단​ 

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